The Sky Islands

The Sky Islands

The Madrean Sky Islands, or Madrean Archipelago, is world biodiversity hotspot in northwestern Mexico and the southwestern United States.  This ecoregion is named for the 57 pine- and oak-studded mountain “islands” it encompasses, each separated by desert and grassland “seas.”  These isolated sky island mountains, ranging from 3,000 to over 10,000 feet (915 – 3300m) in elevation, connect the Colorado Plateau and temperate north with the Sierra Madre Occidental and neotropical south. Plants, animals and habitats of the Great Plains grasslands, Sonoran desert, and Chihuahuan desert also connect and blend together here with the temperate and tropical. This is where jaguar and black bear meet, where bromeliads grow in the arms of maple trees, and spicy chiltepin pepper and sweet Arizona canyon grape grow side-by-side.

The Madrean Sky Islands contain some of the most rugged and remote lands in the southwest and feature some of the highest levels of biodiversity in the world. More than 7,000 species of plants and animals, including over half of the birds in North America, can be found here. The 143 mile (230km) stretch of the San Pedro River alone contains more native vertebrate species than Yellowstone National Park. In a day’s walk, you can climb through desert and scrub habitats characteristic of central Mexico, up to mixed-conifer forests characteristic of Canada.

This region spans four states and two countries, and covers a patchwork of protected and unprotected public and private lands, interspersed by the cities of Tucson, Sierra Vista, and Nogales, Arizona; Silver City, New Mexico; and Hermosillo and Magdalena, Sonora. The majority of sky island mountain ranges in the U.S. are part of the Coronado National Forest, the most ecologically diverse National Forest in the country. The Coronado National Forest also hosts the greatest number threatened and endangered species of any other National Forest in the U.S.  In Mexico, these sky island mountains and low desert valleys are largely a mixture of private ranches, ejitidos, and Reserva Forestal Nacional.

“To my mind these live oak-dotted hills fat with side oats grama, these pine-clad mesas spangled with flowers, these lazy trout streams burbling along under great sycamores and cottonwoods, come near to being the cream of creation.” – Aldo Leopold, 1937.

What is a sky island?

A sky island is a mountain that is separated from other mountains by distance and by surrounding lowlands of a dramatically different environment.1  The result is a habitat island, such as a forest surrounded by desert. As the mountain goes up in elevation, ecosystem zones change at different elevations. In the Madrean Sky Islands, we define a sky island range as a mountain that rises 3,000 feet (915m) in elevation or greater, has oak woodland habitat, and is isolated from surrounding mountain ranges by intervening lower elevation desert or grassland. Species found nowhere else in the world (endemism), animals that move back and forth between higher and lower ground (vertical migration), and refugee species found in one last remaining place (relict populations) are some of the natural wonders that can be found on sky islands.1

Where did the name come from?

The sky island idea was first published in 1943, in an article in Arizona Highways magazine called “Monument in the Mountain.” In the article, writer Natt N. Dodge referred to the Chiricahua Mountains in southeastern Arizona as a “mountain island in a desert sea.”1,2 The term was later made popular by nature writer Weldon Heald, a resident of southeastern Arizona.3 In his 1967 book, Sky Island, he demonstrated the concept by describing a drive from the town of Rodeo, New Mexico, in the western Chihuahuan desert, to a peak in the Chiricahua Mountains, 35 miles away and 5,600 feet higher in elevation. Ascending from the hot, arid desert, the environment transitions to grassland, then to oak-pine woodland, pine forest, and finally to spruce-fir-aspen forest. Around the same time, the idea of mountains as islands of habitat took hold with scientists, and the idea was included in the study of island biogeography.  Although the name may have originated here, sky islands are not limited to mountains of the Madrean Archipelago, but can be applied to around the world where mountains are isolated from each other by lowland habitats.

Sources:
1. Wikipedia: http://en.wikipedia.org/wiki/Sky_island.
2. Dodge, Natt (March 1943). “Monument in the Mountain”. Arizona Highways (Phoenix, Arizona: Arizona Highway Department) 19 (3): 20–28.
3. Heald, Weldon (1967). Sky Island. Princeton, New Jersey: Van Nostrand. pp. 114–126.

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Las Islas del Cielo

Las Islas del Cielo Madrense, o el Archipiélago Madrense, son un punto crítico de biodiversidad en el noroeste de México y el suroeste de los Estados Unidos. Esta ecoregión lleva su nombre gracias a las 57 sierras de pino-encino, o “islas”, que comprende, cada una rodeada de un “mar” de pastizal o desierto. Estas islas del cielo aisladas van desde 3,000 a más de 10,000 pies (915 – 3,300 m) de altitud, conectan la meseta del Colorado y el norte templado con la Sierra Madre Occidental y el sur neotropical. Plantas, animales y habitantes de los pastizales de las Grandes Llanuras, el desierto Sonorense y el desierto Chihuahuense también se conectan y entremezclan en lo templado y tropical. Aquí es donde el jaguar y el oso negro se juntan, donde las bromelias crecen en los brazos de los maples y el enchiloso chiltepín y la dulce uva de cañón de Arizona crecen lado a lado.

Las Islas del Cielo Madrenses contienen algunos de los terrenos más rústicos y remotos en el suroeste y cuentan con algunos de los más altos niveles de biodiversidad en el mundo. Más de 7,000 especies de plantas y animales, incluyendo más de la mitad de las aves de América del Norte, se pueden encontrar aquí. El tramo de 143 millas (230 kilometros) del río San Pedro contiene más especies de vertebrados nativos que el parque nacional de Yellowstone. En un día de camino, se puede recorrer a través del desierto y matorrales, hábitats característicos del centro de México, hasta los bosques mixtos de coníferas característicos de Canadá.

Esta región se extiende por cuatro estados y dos países, y cubre un mosaico de tierras públicas y privadas protegidas y no protegidas, intercaladas por las ciudades de Tucson, Sierra Vista, y Nogales, Arizona; Silver City, Nuevo México; y Hermosillo y Magdalena, Sonora. La mayoría de las cordilleras de las islas del cielo en los Estados Unidos son parte del bosque nacional de Coronado, el Bosque Nacional de mayor diversidad ecológica en el país. El Bosque Nacional Coronado también alberga el mayor número de especies amenazadas que cualquier otro bosque nacional en los Estados Unidos. En México, estas montañas islas y valles bajos del desierto son en gran medida una mezcla de ranchos privados, ejidos y Reserva Forestal Nacional.

“Para mi mente estas colinas salpicadas de encino, estas mesas cubiertas de pinos tapizadas con flores, estos ríos trucheros perezosos y burbujeantes junto con grandes sicomoros y álamos, vienen cerca de ser la flor y nata de la creación.” – Aldo Leopold, 1937.

¿Qué es una isla del cielo?

Una isla del cielo es una montaña que está separada de otras montañas por la distancia y por la tierras bajas de un medio ambiente dramáticamente diferente que le rodea. El resultado es un hábitat aislado, por ejemplo un bosque rodeado de desierto. Conforme aumenta la altitud, zonas de ecosistemas cambian a diferentes alturas. En las Islas del Cielo Madrense, definimos una isla del cielo como una montaña que se eleva 3,000 pies (915m) de altitud o mayor, tiene hábitat de bosques de encino, y se aísla de cadenas montañosas que le rodean por pastizales y desiertos de elevaciones más bajas. Especies encontradas en ninguna otra parte del mundo (endemismo), animales que se mueven entre un terreno más alto y más bajo (migración vertical), y especies de refugiados que se encuentra en el último lugar que les queda (poblaciones relictas) son algunas de las maravillas naturales que se pueden encontrar en las islas del cielo.

¿De dónde vino el nombre?

La idea isla del cielo fue publicado por primera vez en 1943, en un artículo en la revista Arizona Highways llamado “Monumento en la montaña.” En el artículo, el escritor Natt N. de Dodge se refirió a las montañas de Chiricahua en el sureste de Arizona como una “isla de montaña en un mar de desierto.” El término más tarde se hizo popular por el escritor de naturaleza Weldon Heald, residente del sureste de Arizona.3 En su libro de 1967, Sky Island, demostró el concepto mediante la descripción de un viaje en coche desde la localidad de Rodeo, Nuevo México, en el desierto de Chihuahua occidental, a un pico en las montañas Chiricahua, 35 millas de distancia y 5,600 pies en la elevación. Ascendiendo desde el caliente, árido desierto, la transición a pastizales, después al bosque de pino-encino y bosque de pino. Casi al mismo tiempo, la idea de las montañas como islas hábitat se afianzó con los científicos, y la idea se incluyó en el estudio de la biogeografía de islas. Aunque el nombre puede tener su origen aquí, islas del cielo no se limitan a las montañas del Archipiélago Madrense, pero se puede aplicar en cualquier lugar donde las montañas se encuentran aisladas entre si por los hábitats de tierras bajas.

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